Index>

In 1954 verhuisden Cash en Vivian naar Memphis, TN, waar hij allerlei apparatuur verkocht terwijl hij studeerde om een radio-omroeper te worden. ’s Nachts speelde hij met gitarist Luther Perkins en Marshall Grant. Perkins en Grant stonden bekend als de Tennessee Two.

Cash heeft de moed verzameld om de studio van Sun Records te bezoeken, in de hoop een opnamecontract te krijgen. Nadat hij auditie had gedaan voor Sam Phillips en voornamelijk gospelsongs zong, vertelde Phillips hem dat hij geen gospelmuziek meer opnam. Cash won uiteindelijk de producer met nieuwe nummers die werden afgeleverd in zijn vroege rock ‘a’ billy-stijl. In 1955 maakte Cash zijn eerste opnames bij Sun, Hey Porter en Cry! Cry! Cry!

Op 4 December 1956 kwam Elvis Presley bij Phillips binnen, terwijl Carl Perkins in de studio nieuwe nummers opnam, terwijl Jerry Lee Lewis hem ondersteunde op piano. Cash was ook in de studio en de vier startten een geïmproviseerde jamsessie. Phillips liet de banden aanstaan en nam opnames, waarvan bijna de helft gospelsongs. Die opnamens hebben het overleefd en zijn sindsdien uitgegeven onder de titel Million Dollar Quartet.

Het volgende album van Cash, Folsom Prison Blues, maakte het tot een Top 5 en I Walk The Line’werd nummer 1. Datzelfde jaar werd Cash de eerste Sun-kunstenaar die een langspeel album uitbracht. Elvis Presley had Sun toen al verlaten en Phillips richtte het grootste deel van zijn aandacht en promotie op Lewis. Het volgende jaar verliet Cash het label om een lucratieve aanbieding met Columbia Records te ondertekenen.

Cash voelde grote compassie voor gevangenen. Hij begon concerten te geven in verschillende gevangenissen vanaf het einde van de jaren vijftig. Zijn allereerste gevangenisconcert vond plaats op 1 Januari 1958 in de San Quentin State Prison. Deze uitvoeringen leidden tot een paar zeer succesvolle live-albums, Johnny Cash op Folsom Prisom (1968) en Johnny Cash in San Quentin (1969).

In het begin van de jaren zestig toerde Cash rond met de familie Carter, die op dat moment regelmatig de dochters van Moeder Maybelle, Anita, June en Helen, omvatte. In de jaren zestig verscheen hij op de kortstondige televisiereeks Rainbow Quest van Pete Seeger.

Toen zijn carrière eind jaren vijftig begon, begon Cash zwaar te drinken en raakte verslaafd aan amfetaminen en barbituraten. Voor een korte tijd deelde hij een appartement in Nashville met Waylon Jennings, die ook erg verslaafd was aan amfetamines. Cash gebruikte het spul om wakker te blijven tijdens tochten.

Hoewel Cash zijn ongebreidelde creativiteit in veel opzichten uit de hand liep, leverde dit nog steeds hits op. Zijn vertolking van Ring of Fire was een geweldige hit. Het nummer is geschreven door June Carter en Merle Kilgore.

In Juni 1965 vloog zijn vrachtwagen in brand door een oververhitte wiellager, waardoor een bosbrand ontstond die honderden hectare in Los Padres National Forest in Californië verbrandde. Toen de rechter Cash vroeg waarom hij het deed, zei Cash: ‘Ik heb het niet gedaan, mijn vrachtwagen wel, en die spreekt niet, dus je kunt het niet in twijfel trekken.’ Het vuur verwoestte 206 hectare, verbrandde het gebladerte van drie bergen en doodde 49 van de 53 met uitsterven bedreigde condors.

Hoewel Cash zorgvuldig een outlaw-imago heeft, hoefde hij nooit een gevangenisstraf uit te zitten. Ondanks dat hij zeven keer in de gevangenis belandden voor misdragingen, duurde elk verblijf slechts één nacht. Zijn meest beruchte run-in met de wet vond plaats tijdens een tournee in 1965, toen hij op 4 Oktober werd gearresteerd door een team van narcotica in El Paso, Texas. De officieren vermoedden dat hij heroïne uit Mexico smokkelde, maar het waren 688 Dexedrine-capsules en 475 Equanil-tabletten die de zanger had verborgen in zijn gitaarkoffer. Omdat het medicijnen op recept waren in plaats van illegale verdovende middelen, kreeg hij een voorwaardelijke straf.

 

Met contant geld werd hij later gearresteerd op 11 Mei 1965, in Starkville, MS voor het ’s avonds laat betreden van privébezit om bloemen te plukken. In 1967 won Cash’s duet met June Carter Jackson een Grammy Award.

Johnny Cash’s laatste arrestatie vond plaats in Walker County, Georgia, waar hij werd opgenomen nadat hij was betrokken bij een auto-ongeluk terwijl hij een zak met voorgeschreven pillen bij zich droeg. Cash probeerde iemand om te kopen, die het voor geld verruilde en vervolgens de nacht doorbracht in een gevangenis in LaFayette Georgia. De zanger werd vrijgelaten na een lang gesprek met Sheriff Ralph Jones, die hem waarschuwde voor zijn gevaarlijke gedrag.

In 1968 beperkte Cash zijn gebruik van drugs, na een spirituele openbaring in de Nickajack Cave, toen hij probeerde zelfmoord te plegen terwijl hij onder de zware invloed van drugs stond. Hij daalde dieper de grot in, probeerde zichzelf te verliezen, toen hij op de grond viel. Hij gaf aan uitgeput te zijn en aan het eind van zijn touw te voelen toen hij Gods aanwezigheid in zijn hart voelde en uit de grot kon worstelen door een zwak licht en een zacht briesje te volgen. Voor hem was het zijn eigen wedergeboorte. June, Maybelle en Ezra Carter trokken een maand lang Cash’s landhuis binnen om hem te helpen zijn verslaving te overwinnen. Cash vraagt June ten huwelijk op het podium tijdens een concert in de London Gardens in London, Ontario op 22 Februari 1968. Het paar trouwde een week later (op 1 Maart) in Franklin, Kentucky. June was overeengekomen om met Cash te trouwen nadat hij zich had ‘verschoond’. Hij herontdekte zijn christelijk geloof en nam een ​​altaaroproep in Evangel Temple, een kleine kerk in het gebied van Nashville, geprepareerd door Rev. Jimmie Rodgers Snow, zoon van country-muzieklegende Hank Snow.

Volgens zijn oude vriend Marshall Grant heeft de wedergeboorte-ervaring van Cash in 1968 niet geresulteerd in zijn volledig stoppende gebruik van amfetamines. In 1970 beëindigde Cash echter al het drugsgebruik voor een periode van zeven jaar. Grant beweert dat de geboorte van de zoon van Cash, John Carter Cash, Cash heeft geïnspireerd om zijn afhankelijkheid te beëindigen. Cash begon in 1977 weer met amfetaminen. In 1983 was hij opnieuw verslaafd en ging hij naar de Betty Ford Clinic in Rancho Mirage, CA voor revalidatie. Cash wist verschillende jaren van drugs af te blijven, maar in 1989 was hij opnieuw afhankelijk en ging het Cumberland Heights Alcohol and Drug Treatment Center in Nashville binnen. In 1992 ging hij naar Loma Linda Behavioral Medicine Centre in Loma Linda, CA voor zijn laatste revalidatie (enkele maanden later volgde zijn zoon hem naar deze faciliteit voor behandeling).

 Index>